Imperfecta pero eficaz: pistas para la primera vacuna contra la malaria

Según datos de la OMS, la malaria – o paludismo-  ocasionó unas 1800 muertes diarias en 2010. Se trata de la infección por un parásito que es transmitido a través de la picadura de un mosquito. Hay varios tipos de parásito y su ciclo vital es muy complejo. De manera simplificada, cuando un mosquito infectado nos pica, transmite al humano los parásitos de malaria que viven en su saliva. Estos parásitos nadan en nuestra sangre hasta llegar al hígado, donde infectan las células. Dentro de las células del hígado los parásitos se multiplican y adquieren una forma diferente. Cuando las células están llenas explotan y liberan los parásitos a la sangre. La nueva forma del parásito le permitirá infectar nuestros glóbulos rojos y multiplicarse dentro de ellos. Durante este periodo se producen los síntomas de la enfermedad: al principio pueden ser parecidos a los de una gripe fuerte, pero si no se tratan irán progresando hasta producir fallos graves en nuestros órganos que pueden llevar a la muerte. Esto es debido a que el parásito se continuará multiplicando en nuestro hígado y glóbulos rojos, impidiendo que realicen sus funciones habituales.

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Buscar una vacuna para erradicar la malaria es un viejo reto médico. Ya en los años sesenta y setenta, algunos investigadores realizaron ciertas pruebas con mosquitos Anopheles, los responsables de transmitir la enfermedad. Tomaban unos cuantos y los irradiaban con lo que no sólo debilitaban al mosquito, sino también al parásito que transportan, de manera que no eran infecciosos. Después dejaban que estos mosquitos irradiados, cargados de parásitos inocuos, picasen a diferentes individuos. ¡Y sorpresa! Cuando alguien era picado por estos mosquitos se le transmitía la forma debilitada del parásito y, aunque no eran caparse de reproducirse ni de invadir células, sí que producían inmunidad. Es decir, el sistema inmune los reconocía y, cuando era expuesto a parásitos sin debilitar, los eliminaba inmediatamente tras la infección, sin pasar por la enfermedad. Estos resultados eran prometedores, pero desde luego es imposible usar un mosquito como vacuna, así que el descubrimiento se convirtió en una anécdota… hasta hace unas semanas.

A principios del mes pasado científicos de Estados Unidos presentaron sus resultados del primer ensayo clínico exitoso de una vacuna contra la malaria. Se trata, ni más ni menos, que de la inyección de parásitos irradiados. Sí, todo era cuestión de aplicar la tecnología de hoy a los descubrimientos que ya están en los libros. Las cifras de este ensayo son pequeñas, sólo unas 50 personas. De ellas, 12 no recibieron la vacuna, 17 recibieron una dosis  baja de la misma y  15 recibieron cinco dosis intravenosas. Una vez expuestos al parásito, sólo 3 de las 15 personas que recibieron las cinco dosis se infectaron con él. Estos son unos datos impresionantes, teniendo en cuenta que nunca se ha conseguido una efectividad mayor al 30% y esta ronda el 80%.

Aún así, hay mucho que mejorar: la administración de una vacuna suele ser oral (en pastillas) o intramuscular (el típico pinchazo en el brazo o en el trasero). En este caso han utilizado una inyección intravenosa porque era más efectiva, pero esto puede conllevar riesgos inasumibles cuando se habla de medicina preventiva. Además, se necesitaron cinco dosis para generar inmunidad y las vacunas tenían que ser conservadas a -200ºC, en nitrógeno líquido. Todo esto no sólo aumenta el coste de las vacunas, sino que hace prácticamente imposible su transporte y almacenaje en los países donde más las necesitan.  Queda trabajo por hacer, pero está claro que avances como este no sólo dan un empujón, sobre todo dan esperanza.

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