Científicos japoneses generan hígados a partir de células madre

Hay veces que las aplicaciones de grandes descubrimientos no se hacen esperar. Investigadores de Japón acaban de lograr generar un pequeño hígado humano artificial a partir de células pluripotenciales inducidas (iPS), por las que su compatriota Yamanaka recibió el Premio Nobel en 2012.

Para generar los órganos, los científicos generaron iPS humanas, a partir de células de piel. Estas iPs son capaces de dar lugar a cualquier tipo celular bajo las condiciones adecuadas, por lo que el equipo dirigió su desarrollo hacia la generación de células madre hepáticas. A continuación, las cultivaron con otros dos tipos de células para favorecer la organización de las iPs en una estructura tridimensional similar a la que tienen los órganos. Al cabo de unos 5 días en cultivo, se habían formado lo que parecían ser pequeños hígados. El siguiente paso sería comprobar que efectivamente funcionan.

Con este fin, los investigadores implantaron estos pequeños hígados humanos en ratones. Para su sorpresa, los vitro-hígados fueron capaces de mantener una conexión eficaz con los vasos sanguíneos del ratón a las 48 horas del trasplante. Es más, las células hepáticas del órgano implantado eran capaces de mantener su propia proliferación. Por último, dado que la función de nuestro  hígado es metabolizar la comida que ingerimos, medicamentos que tomamos, etc… dando lugar a productos que sean fáciles de eliminar, el equipo midió la cantidad de productos metabolizados por el hígado. Una vez más los resultados fueron fabulosos: tanto la cantidad, como el tipo de metabolitos producidos por el nuevo hígado eran similares a los de un hígado humano sano.

Con este descubrimiento publicado en la revista Nature, los científicos japoneses vuelven a llamar la atención sobre el enorme potencial terapéutico de la generación de órganos in vitro para sustituir los que nos fallen. Una de las ventajas de éste método es la inmediata disponibilidad del órgano, sin depender de donantes. Pero el mayor potencial de esta tecnología radica en la posibilidad de generar un hígado a partir de nuestras propias células. Con unas pocas células de nuestra piel, se podrá dar lugar a iPs, y a partir de éstas al órgano deseado. ¿Cuándo será esto una realidad clínica?

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