El origen de la vida – entre chocolate –

Hace un par de semanas tuve la suerte de acudir a mi primera charla del ciclo llamado “Ciencia con chocolate”. Para empezar me puse las botas con una buena taza de chocolate con churros, como hacía tiempo que no hacía. Y la tarde se hizo redonda con la pequeña lección para todos los públicos a cargo del Doctor Carlos Briones, del Centro de Astrobiología del CSIC.

El título de la charla era cuanto menos sugerente: “¿De dónde venimos? El origen de la vida”. Carlos Briones no tardó mucho en confesarnos que el tampoco tenía ni pajolera idea de dónde venimos, pero que trabajaba para averiguarlo. ¿Será verdad que los científicos son los nuevos filósofos?

El primer paso para comprender de dónde venimos es alejarnos de nuestro universo antropocéntrico. El ser humano no es más que un eslabón más en el complicado intrincado de la evolución. Ni la primera y ni la última pieza, simplemente una de las muchas que componen lo que asemeja más a una red que una cadena evolutiva.

Quizá nuestro origen esté lejos de la Tierra. Quizá fue un meteorito gigante el que sembró las semillas necesarias para la aparición de vida en nuestro planeta. Como todos sabemos, lo primero es tener agua. A partir de ésta, otras pocas moléculas elementales y algunos pulsos eléctricos Miller consiguió obtener materia orgánica. Stanley Miller replicó algo similar a lo que probablemente ocurrió en la Tierra en los eternos instantes que precedieron a la aparición de la vida. La materia orgánica se fue organizando formando macromoléculas cada vez más complejas que poco a poco obtuvieron las características fundamentales de lo que consideramos vivo. ¿Cuáles son estos requerimientos mínimos?

Para empezar, un ser vivo tiene que ser capaz de hace copias de sí mismo, es decir, ha de tener capacidad autorreplicativa. Además, en los seres vivos deben aparecer mutaciones, pequeñas variaciones que den lugar a la gran biodiversidad que hoy observamos en nuestro planeta. De esta manera, gracias a pequeñas modificaciones, los organismos irán evolucionando en función de su adaptación al medio en el que viven. La relación con el medio la harán a través del intercambio de materia y energía, o lo que es lo mismo, a través de su metabolismo. Así pues, uniendo todos estos conceptos, podríamos decir que un ser vivo es un sistema químico autorreplicativo que evoluciona según su relación el medio.

Rebobinemos un par de canciones, hasta el montón de macromoléculas orgánicas que se van organizando. La primera molécula con capacidad autorreplicativa fue probablemente el ácido ribonucléico o ARN, que luego fue sustituida en algunos organismos, como nosotros, por el ácido desoxiribonucléoico o ADN. Estas moléculas contienen la información del organismo en cuestión y, de vez en cuando adquiriran mutaciones que pueden ser o no beneficiosas para el ser vivo. El siguiente paso es obtener un medio a través del que intercambiar energía y materia con el exterior. Son las primeras membranas, como primitivas aduanas entre las primeras protocélulas y su medio.

Probablemente todos los seres vivos que poblamos la Tierra procedemos de un ancestro común conocido como LUCA (Last Universal Common Ancestor – último antepasado común universal).

Dos de las cuestiones fundamentales a la hora de descifrar los misterios del origen de la vida son la temperatura y la esteroquímica – la organización de algunas moléculas constituyentes de la vida sigue siempre una orientación determinada entre dos orientaciones posibles -.

Temperaturas muy bajas favorecen la estabilidad de los compuestos, pero las reacciones ocurren demasiado despacio. Sin embargo, temperaturas altas que favorecerían la velocidad de las reacciones, hacen que las moléculas sean muy inestables. Hoy en día la franja para la vida que conocemos se situá entre los -30ºC y los 180ºC.

¿Y que hay de la vida fuera de la Tierra? Lo más probable es que exista, más difícil es que la encontremos. Pero nada es imposible y este es otro tema, mejor dejarlo para otro post. ¿Alguien se anima?

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